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Rhamnus cathartica

Espino cerval

Espino cerval (cast.); espina-cervina (cat.); hesilaharra (eusk.); espiño cerval (gall.); espinheiro-cerval (port.); buckthorn, common buckthorn, purging buckthorn (ing.).

Autóctona

¿SABÍAS QUE…? El fruto del espino cerval es un potente purgante.

DESCRIPCIÓN

Se trata de un arbusto o pequeño arbolillo que puede alcanzar los 8 m de altura. El tronco y las ramas suelen ser algo retorcidos, con numerosas ramas espinosas, y la corteza se va oscureciendo con los años hasta hacerse negruzca. Las hojas son simples, caducas, generalmente opuestas (este carácter se observa mejor en la parte intermedia de las ramas, pues en los extremos aparecen muy juntas y en la base de las ramas aparecen alternas), anchamente ovaladas y de margen un poco dentado. Las flores son verdeamarillentas, poco vistosas y su olor no es agradable. El fruto es algo menor que un guisante, redondo y de color negro. Es carnoso y contiene en su interior de 2 a 4 semillitas, lo que lo diferencia del cerezo de Santa Lucía (Prunus mahaleb L.), especie con la que a veces se confunde. Puede llegar a vivir más de cien años.

ECOLOGÍA

El espino cerval necesita suelos calizos, sueltos y húmedos. Así, lo encontraremos en vaguadas frescas y en márgenes de cursos de agua, siempre que el suelo no esté encharcado o sea demasiado compacto y arcilloso. Puede asociarse a melojos, fresnos, serbales o acebos.

DISTRIBUCIÓN

Habita en la mayor parte de Europa, Asia y norte de África. En la Península se encuentra principalmente en el centro y norte, si bien nunca aparece con profusión y raramente forma bosquetes. Escasea hacia el oriente y Andalucía.

MÁS INFORMACIÓN

Se ha usado mucho como planta tintórea, sobre todo para teñir de amarillo la lana utilizando su raíz y su corteza. Los frutos son fuertes purgantes y tóxicos, si bien pueden emplearse en infusiones, junto con las flores, como laxantes y diuréticos, siempre que se utilicen con mesura. También sirven para teñir de amarillo, verde o pardo dependiendo del curtiente que se emplee.

La madera es dura, densa y pardorrojiza, y se usa para pequeños trabajos de marquetería y torneado. Como combustible es muy buena, y se ha usado, al igual que la del arraclán (Frangula alnus Mill.), para producir carbón de alta calidad empleado en la fabricación de la pólvora.

Las denominadas ‘bayas de Persia’ son los frutos de otras especies del género Rhamnus que eran muy conocidos en el comercio de los tintes, ya que proporcionaban atractivas tonalidades verdes.

Rhamnus es el nombre general de pequeños árboles o arbustos espinosos de esta familia; cathartica deriva del griego y significa ‘purgante’.